Historias Legendarias

Mundo Antiguo y curiosidades

De cómo Sevilla fué puerto y puerta de Indias

Hace tiempo me apetece hacer algo relacionado con la ciudad en la que nací y he vivido la mayor parte de mi vida, con esa época en la que fue un referente mundial, y que a mi particularmente me parece fascinante.

El puerto de Sevilla en el siglo XVI

puerto sevilla

Sevilla y su puerto en un grabado del siglo XVI; el Arenal en primer término, al fondo Triana. Puede apreciarse que la Torre del Oro aún no tiene su linterna final (s.XVIII). A derecha de la Torre del Oro, el único artificio (grúa) que había para descargar los buques

Aunque al iniciarse el Quinientos, el puerto de Sevilla había ya alcanzado un notable relieve, esencialmente por el tráfico de productos de sus fértiles riberas, es el Descubrimiento de América el que lo convierte en ese puerto universal y escala obligada en la ruta del Viejo al Nuevo Continente. Ello justifica el establecimiento en Sevilla de la Casa de la Contratación en 1503, que tendrá la exclusividad de la carrera de Indias.

Así Castilla, que detentaba el monopolio con el Nuevo Continente, pasa de estar en un extremo del mundo conocido a estar en el centro. Y por tanto, el reino de Sevilla, que en aquella época abarcaba las provincias de Huelva, Cádiz y Sevilla.

“Soliendo antes, Andalucía y Lusitania ser el extremo y fin de toda la tierra, el descubrimiento de las Indias, es ya como medio”

Tomás de Mercado (1569)

Por otra parte, con la Edad Moderna se inaugura un nuevo modo de pensar y de vivir, con más comodidades que en el Medievo. La necesidad de conservar los alimentos aumenta la demanda de productos conservantes como la sal del sur de Europa, o la pimienta del Oriente. Los productos de consumo de lujo, como la seda china, el algodón indio o las piedras preciosas de los países más exóticos, cada vez tienen más mercado. Y ya sabemos que si ha mercado, hay mercaderes, comerciantes que se aventuran a buscar materias primas para satisfacerlo.

costa canaria

La costa canaria y las expediciones al Nuevo Mundo

La conquista de los Santos Lugares por los turcos en 1453 obligó a buscar nuevas rutas por la costa occidental africana, evitando al Imperio Otomano, para llegar al lejano Oriente. Fueron portugueses sobre todo y andaluces los que más se interesaron por los viajes oceánicos. Pero también hubo nobles andaluces, como el Duque de Medina Sidona o el Marqués de Cádiz, que se interesaron por los viajes oceánicos. En esta época los marinos andaluces ya tenían cierta experiencia con la pesca de altura, aunque pronto aprendieron que las rutas del Atlántico podían ofrecer rendimientos más preciados que la pesca. La pimienta, los esclavos y, por supuesto, el oro, terminaron siendo el leitmotiv de estas empresas marinas.

También la conquista de las Canarias por Castilla (1496) fué un acontecimiento importante en esta expansión. Su posición geográfica la hacían indispensable como escala en la ruta de América. De hecho, Colón se aprovisionó alli en sus cuatro expediciones. En ella las flotas se pertrechaban de agua y alimentos frescos para la gran travesía; y de vino, aunque pesara a las autoridades.

Y por si fuera poco, los vientos alisios que barren la costa atlántica de Andalucía, de Ayamonte a Cádiz, eran indispensables en una época en que la navegación era a vela.

Todo esto hace del reino de Sevilla un lugar perfecto para el comercio con el Nuevo Mundo. Pero

¿Por qué Sevilla y no Huelva o Cádiz?

trazado guadalquivir

Trazado sinuoso del Guadalquivir hasta Sevilla, en un grabado anónimo del siglo XVIII

Esto es curioso. ¿No parece más fácil un puerto de mar que un puerto fluvial, a cien kilómetros de la costa, en un rio sinuoso? Veamos las razones.

La costa de Huelva caía fuera de las principales rutas terrestres de comunicación con el resto de España, era la periferia. Además, en ella abundaban las tierras de señorío y, desde luego, la Corona no estaba dispuesta compartir su poder con nadie.

En la costa de Cádiz, Sanlúcar de Barrameda carecía de puerto abrigado y Cádiz, que con su bahía podía haber sido perfectamente Puerto de Indias -lo fue dos siglos más tarde- en los primeros años del siglo XVI era una ciudad pequeña, casi aislada de la península y expuesta a los ataques por mar. En pocas palabras, no eran seguros.

En cambio, Sevilla era un puerto interior, a sólo 100 kilómetros del mar y por tanto más protegido de los ataques del exterior e incluso del contrabando. Meterse en el río y ascenderlo era una aventura, dejando tras de sí la posibilidad de un bloqueo en la desembocadura. Además Sevilla tenía experiencia como puerto comercial desde la antigüedad. Por su situación estratégica, con el Descubrimiento el puerto de Sevilla se convierte en puerto universal:

“El río grande estaba cansado de sostener sobre sus aguas diversas culturas cuando los barcos de América comienzan a herir su curso. Pero es entonces, repetimos, cuando el río se hace universal y es también entonces cuando Sevilla comienza a ser un don del río y a cobrar esa grandeza que le lleva en el siglo XVI a ser una de las primeras urbes del mundo”.
Morales Padrón

Como dice Chaunu, Cádiz encarna el tipo de puerto de isla o casi isla. Así como los lazos con el mar son cómodos, sus relaciones con la tierra están mal aseguradas. Su posición es exactamente la inversa de la de Sevilla. Puerto de tránsito, bien dotado para la reexportación hacia América de productos venidos de los cuatro puntos cardinales de la Europa marítima; Cádiz se opone a Sevilla, el puerto de Andalucía, el puerto de los productos alimenticios.

Los únicos inconvenientes que presentaba el puerto de Sevilla era el sinuoso trazado del Guadalquivir hasta Sevilla, atravesando marismas con poca profundidad, que no permitía buques de gran tonelaje (400 toneladas era lo máximo autorizado), y la barra de arena de Sánlucar, que obligaba a los barcos a maniobrar con sumo cuidado y no demasiado peso; más de uno naufragó en dicha zona. En el período 1503-1650, naufragaron el 9 % de los buques entre el río y la barra. Con el tiempo ésta sería una de las razones por las que el Puerto de Indias se iría trasladando poco a poco a Cádiz, hasta la pérdida del Monopolio de la Carrera de Indias en 1717, en que Felipe V ordenó que la Casa de la Contratación se trasladase a Cádiz.

desembocadura guadalquivir

Detalle de la entrada al río Guadalquivir, con la Barra de Sanlúcar de Barrameda

Así pues, el comercio con las Indias (la llamada Carrera de Indias) se establece en Sevilla. De hecho, desde el segundo viaje de Colón, por lo menos a nivel administrativo, Sevilla había funcionado como el centro de decisión en la mayoría de los aprestos de expediciones a cargo de la Hacienda Real y algunas de particulares. Cádiz sólo conservará el privilegio de ser un puerto de salida. Para ello, en 1509 se designa un oficial visitador encargado de despachar los navíos que de ahí salieran.

Respecto al regreso, no hay indicios de que hubiese existido mucha flexibilidad. Las mercancías debían llegar a la Casa en Sevilla. Al efecto, se dictaron disposiciones que obligaban a los maestres de los navíos a que evitaran hacer escalas en su trayecto de vuelta, especialmente en las Azores. Las detenciones eran aprovechadas para descargar mercancías y metales en los puertos de arribo en perjuicio de la Real Hacienda. Un pretexto muy recurrido por los navegantes era la necesidad de tomar bastimentos (provisiones). Al disponerse que a su salida de Indias debían llevar provisiones suficientes para ochenta días se intentó combatir toda posible justificación para su inobservancia.

Fuente: us.es

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